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14/07/2007
El Gran Telescopio CANARIAS deslumbra en su Primera Luz

El Príncipe de Asturias fue ayer testigo del éxito de la Primera Luz del Gran Telescopio CANARIAS (GTC), situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (Isla de La Palma). La primera estrella que se observó fue una estrella más débil y más próxima al Norte que la Estrella Polar. El GTC también apuntó a la galaxia UGC 10923.

Poco antes de medianoche (hora canaria), Su Alteza Real, el Príncipe de Asturias, introdujo el comando para apuntar el Gran Telescopio CANARIAS (GTC) al cielo en lo que fue su Primera Luz. El GTC fue dirigido primero hacia la Estrella Polar, que se distingue a simple vista y no se desplaza en el firmamento al estar situada cerca del eje de rotación de la Tierra.

Hubo que “poner de acuerdo” a los doce espejos montados o, utilizando la expresión técnica, apilar la óptica del telescopio para que coincidieran en el mismo punto las doce imágenes del objeto apuntado. Para ello se usó un dispositivo que produjo una imagen fácilmente visible del plano focal. Posteriormente, con una cámara de pruebas, se consiguió un apilado mucho más preciso.

El Príncipe de Asturias, Astrofísico de Honor del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) desde 1985, remarcó que la Primera Luz “es para el astrónomo un momento tan importante como para el marino la botadura de un buque, cuando por primera vez se adentra en el agua y flota, aunque todavía le quede zarpar en su primera navegación”.

La primera estrella que se observó fue una estrella más débil y más próxima al Norte que la Estrella Polar. Poco tiempo después de la Primera Luz, y con el Príncipe de Asturias rodeado de astrónomos e ingenieros en la Sala de Control del telescopio, el GTC fue apuntado a UGC 10923, una galaxia en interacción con grandes zonas de formación estelar.

El Prof. Francisco Sánchez, director del IAC, destacó “la alta participación de empresas españolas en la construcción del telescopio”, por encima del 70%. En la misma línea se pronunció Mercedes Cabrera, ministra de Educación y Ciencia, que consideró el GTC un ejemplo de “hacia dónde se quiere ir en materia científica para situar a España en la vanguardia del conocimiento”.

El acto, retransmitido en directo por el canal internacional “24 horas” e Internet, despertó un gran interés. Las imágenes obtenidas ayer muestran el futuro potencial del GTC, al haberse realizado con una pequeña cámara y con todo el sistema en fase de pruebas.

Ahora empieza un año de “puesta a punto”, de transición de la tecnología a la ciencia, durante el cual se completará el espejo primario y se incorporarán instrumentos.  El Día Uno, en 2008, el telescopio será plenamente operativo. Lo mejor está por venir. 

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