Por Carmen del Puerto - IAC

LA UTILIDAD DE LO INÚTIL

Cuando un expresivo “oxímoron” se añade a la Astronomía

El astrofísico John Beckman
El astrofísico John Beckman, autor de la conferencia “Astronomía: la Utilidad de lo Inútil” impartida con motivo de su ingreso en el Instituto de Estudios Canarios de La Laguna (Tenerife) el 4 de abril de 2014.

Jugar con el lenguaje es divertido, pero también arriesgado. El astrofísico John Beckman lo sabía cuando eligió el título “Astronomía: la Utilidad de lo Inútil” para su conferencia de ingreso en el Instituto de Estudios Canarios de La Laguna (Tenerife). Era osado invocar ante el público este acertado ejemplo de oxímoron o contradictio in terminis, recurso retórico que combina en una misma expresión dos conceptos de significado opuesto generando uno nuevo. Sin embargo, la experiencia personal y profesional de este Profesor de Investigación, vinculado Ad Honorem al Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), al Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y al Departamento de Astrofísica de la Universidad de La Laguna (ULL), avalaba el éxito de su discurso, ilustrado con aplicaciones en la “vida real” de métodos que deben su desarrollo a la Astronomía, sin pretensiones previas de utilidad.

Los británicos suelen tener dos nombres de pila (name) y un solo apellido (surname), pero en algún momento de su vida, John Etienne Beckman se convirtió en Juan Esteban Beckman Abramson. Es lo que tiene nacionalizarse en España después de tantos años viviendo y trabajando en el país. Exactamente 30, los que han transcurrido desde que, en 1984, viniera a Tenerife para quedarse, aceptando entonces el puesto de Coordinador de Investigación del Instituto de Astrofísica de Canarias.

Nacido en Leeds (Inglaterra) en 1941, Beckman fue, sin duda, un alumno aventajado de la Universidad de Oxford. Allí, en 1962, se licenció (M.A.) en Física Teórica y, en 1965, se doctoró (D.Phil.) en Astrofísica. En 1999, sumó a sus títulos académicos el doctorado en Ciencias (D.Sc.), reconocimiento que se otorga en el mundo anglosajón por una contribución sustancial al conocimiento científico.

¿Cuál ha sido esa contribución a la Ciencia de este veterano astrofísico? ¿Y qué repercusiones ha tenido en nuestra vida cotidiana? La conferencia de John Beckman sobre su trayectoria profesional respondía a estas preguntas, mostrando ejemplos de aplicaciones de la Astronomía, algunas conocidas y otras no tanto.

Te lo contamos en diez capítulos que publicaremos próximamente: 1. De tubos de imagen y planetas, 2. El cometa Ikeya-Seki, 3. La sonda Mariner y el infrarrojo, 4. Regreso a Europa, 5. El vuelo del eclipse, 6. Síntesis de apertura, 7. Al servicio de la navegación, 8. La Relatividad General, 9. El avance en el espectro y 10. “Senderos a través de un universo ecléctico”.

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