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Observatorio del Roque de los Muchachos

Telescopios

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AUTOMATIC TRANSIT CIRCLE
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Imagen del Automatic Transit Circle
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DESCRIPCIÓN GENERAL

El Automatic Transit Circle (ATC) es un antiguo círculo meridiano, construido por Grubb-Parsons en 1950, que fue completamente reformado y automatizado en los años 70 por el Observatorio de la Universidad de Copenhague (CUO). Su principal tarea consiste en observar astros a su paso por el meridiano del lugar de observación. Actualmente está instalado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (ORM), a 18º de longitud W, 29º de latitud N y 2.227 m de altura. El instrumento observa robóticamente sin necesidad de observador. Solamente es necesario un mantenimiento remoto diario y autorización para observar. Semestralmente se lleva a cabo un mantenimiento mecánico y electrónico "in situ" por personal especializado que viaja al ORM con ese fin.

HISTORIA

El ATC observaba en el observatorio de Broefelde (Dinamarca) desde 1950, operado por el CUO. En 1983, después de su automatización, se trasladó al ORM en la isla de La Palma (Islas Canarias, España). Desde 1984 observa de forma continuada en dicho lugar, manejado conjuntamente por el CUO, el Observatorio Real de Greenwich (RGO) del Reino Unido y por el Real Instituto y Observatorio de la Armada (ROA) de España. Hasta 1999 dispuso de un micrómetro fotoeléctrico que, hasta 1997, era operado por un observador desplazado al ORM. Desde entonces se maneja de forma automática y remota vía Internet. En diciembre de 1999 se sustituyó el micrómetro fotoeléctrico por una cámara que opera en modo de barrido continuo (TDI, Drift Scan). Desde entonces, se dedica a observar estrellas más brillantes que magnitud 17 R' y declinaciones entre -30º y +50º. Tras el cierre del RGO, y hasta abril de 2.001, el Instituto de Astronomía de Cambridge (IoA) se hizo cargo de la participación británica en el proyecto. Todavía, y hasta la finalización del proyecto, participa el IoA en las reducciones de las observaciones y en la formación del catálogo de posiciones de estrellas con cuya publicación finalizará este.

El CUO abandonó también el citado proyecto a finales de 1999, haciendo cesión del ATC al IAC. Esta institución dejará el usufructo del instrumento al ROA, aunque el CUO y el IoA participarán en la publicación de los resultados finales de las observaciones. El ROA quedará a cargo en solitario de las observaciones remotas y participará igualmente en la reducción y formación del catálogo final.

DATOS TÉCNICOS

El ATC tiene una apertura útil de 176 mm y una distancia focal de 2.664 mm. El círculo de declinación es de vidrio, con un diámetro exterior de 732 mm, y está graduado de 5' en 5'. La posición del círculo se lee por medio de seis cámaras CCD con una precisión de unas pocas décimas de segundos de arco.

El proceso de apuntado del telescopio se lleva a cabo en dos etapas: en la primera dos motores mueven una gran rueda dentada y sitúan el anteojo en la posición requerida con un error inferior a 2'. Entonces, un motor paso a paso, en combinación con el sistema de lectura automática del círculo, efectúa el posicionamiento final del telescopio con un error de alrededor de 2". El proceso dura en total menos de 45 segundos.

El sistema de robotización se controla mediante dos Pcs, y la lectura automática del círculo de declinación se lleva a cabo con un equipo basado en un microprocesador construido en los talleres del CUO. Uno de los PC, el controlador de procesos del telescopio (TCC), se encarga de los siguientes procesos de automatismo: apuntado del telescopio, apertura-cierre del domo, control de la cámara CCD y comprobación de si las condiciones meteorológicas permiten observar.

Actualmente, el ATC está provisto de una cámara CCD con un sensor de 2.048x2.048 píxeles cuadrados de 9 micras que observa en modo de barrido continuo (TDI, Drift Scan). De este modo, el instrumento observa tiras de cielo paralelas al ecuador de 24' en declinación y entre 20 minutos y 5 horas en ascensión recta.

RESULTADOS RELEVANTES

Los resultados de las observaciones realizadas por el ATC con el micrómetro fotoeléctrico en La Palma se publicaron en la serie de catálogos "CMC, La Palma" nº 1 al 11. Estos catálogos contienen ascensiones rectas, declinaciones, movimientos propios y magnitudes de estrellas más brillantes que magnitud 16 V y declinaciones entre -40º y +90º, e igualmente contienen ascensiones rectas, declinaciones y magnitudes de objetos seleccionados del Sistema Solar. Los catálogos 1 al 8 se publicaron en formato impreso, mientras que el CMC9 y el CMC1-11 lo fueron en CD-ROM.

Tras la instalación de la cámara CCD se han hecho públicos en Internet los catálogos CMC12, con más de 9.000.000 de posiciones y magnitudes de estrellas más brillantes que magnitud 17 R' y declinaciones entre -3º y +3º, e igualmente el CMC13, que abarca también al anterior, con cerca de 40.000.000 de estrellas con declinaciones entre -3º y +30º.

FUTURO

A finales de 2.005 o principios de 2.006 se hará público en Internet el CMC14 (que abarcará los 12 y 13) con las posiciones y magnitudes de estrellas entre -30º y +50º de declinación. Mientras tanto, continúan las observaciones necesarias para finalizar el catálogo.

Los planes para un futuro más lejano son continuar las observaciones en una nueva banda entre +30º y +40º y, en paralelo, observar objetos seleccionados del Sistema Solar, así como zonas del cielo de especial interés astrofísico.

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