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Observatorio del Roque de los Muchachos

Telescopios

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SuperWASP
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DESCRIPCIÓN GENERAL
Imagen del SuperWASP

SuperWASP es una cámara fotográfica robótica de campo extremadamente ancho. Está instalada en el Observatorio del Roque de los Muchachos. Como sugiere su nombre, SuperWASP está diseñada para detectar planetas extrasolares alrededor de estrellas relativamente brillantes mediante la técnica del tránsito. SuperWASP se utiliza como un instrumento de sondeo es capaz de obtener imágenes de todo el cielo visible cada 45 minutos más o menos. El instrumento está gestionado por un consorcio del Reino Unido y de astrónomos españoles (el consorcio WASP). La producción de datos del instrumento es tan grande que el consorcio ha desarrollado un sistema de reducción específico y un archivo para las curvas de luz extraídas. Tras un corto período en el que los datos solamente pertenecen al consorcio, los datos están disponibles para la comunidad astronómica general.

SuperWASP fue inaugurado en abril de 2004. Debido a la nieve que había en la montaña durante este período, y teniendo en cuenta cuestiones de seguridad, el alcalde de Garafía controló remotamente el telescopio usando un ordenador portátil desde las oficinas que el Grupo Isaac Newton tiene al nivel del mar.

INSTRUMENTOS

SuperWASP se compone de hasta ocho cámaras fotográficas individuales, cada una con lentes de 200 mm f1,8 sobre un detector CCD de 2.048x2.048 píxeles de tamaño reducido enfriado termoeléctricamente. Esto ofrece una escala angular de cerca de 14 segundos de arco por cada píxel. Con esta escala, el cielo nocturno es tan brillante incluso con Luna oscura que la magnitud límite para el trabajo con exoplanetas es de 13 magnitudes (que se corresponde con las capacidades espectroscópicas de alta resolución de los telescopios de 10 m).

HISTORIA

El desarrollo de SuperWASP tiene su origen en la exitosa serie de COmet CAMeras, del Grupo de Telescopios Isaac Newton durante los años 90. Construidos con componentes baratos pero con detectores CCD de formato grande, COCAM se utilizó para obtener las imágenes del descubrimiento de la cola del sodio del cometa Hale-Bopp. En el año 2000 estuvo funcionando durante tres meses una versión más comercial de la cámara fotográfica para recoger datos que demostrasen las capacidades fotométricas de este tipo de instrumentos. WASP0 fue un éxito, y produjo al menos tres publicaciones científicas que mostraban que incluso este equipo era capaz de realizar fotometría con una precisión de milésimas de magnitud. WASP0 resultó un catalizador para atraer financiación con la que producir un instrumento con mejores prestaciones científicas.

DATOS TÉCNICOS

El recinto de SuperWASP contiene dos habitaciones. La primera contiene la cámara fotográfica, mientras que la segunda todo el sistema de control asociado. La cubierta sobre la cámara fotográfica se controla mediante una tapa deslizante de 3 m de largo. SuperWASP está construido alrededor de una montura robótica de alta calidad capaz de seguir cualquier objeto con una velocidad de hasta 30 grados por segundo. Sin embargo, para aumentar su longevidad se utiliza simplemente con velocidades de hasta 10 grados por segundo. Dentro de la montura existe una horquilla que soporta las sofisticadas cámaras CCD. La sala de ordenadores climatizada contiene los equipos necesarios para controlar y vigilar el observatorio (incluyendo el servicio de tiempos del GPS y la estación meteorológica) junto con la adquisición y archivo de datos. La tasa de datos procedentes del instrumento puede llegar hasta 100Gb por noche, que tienen que archivarse antes del comienzo de la observación de la noche siguiente. Todas las funciones del observatorio se pueden controlar de forma remota.

FUTURO

En la segunda temporada de observaciones de SuperWASP, el instrumento no sólo continuará con el proyecto de exoplanetas, sino que también comenzará a inspeccionar todo el cielo cada noche. El brillo del cielo limita la detección de objetos débiles a aproximadamente magnitud 16. Sin embargo, después del proyecto de exoplanetas se cambiará la óptica por unas lentes de focal más larga que permitan realizar cada noche un buen muestreo espacial de todo el cielo hasta alrededor de magnitud 18, lo que contribuirá a abordar nuevos proyectos.

También se está emprendiendo la realización de un sistema de reducción en tiempo real. Aunque de forma ambigua, este sistema podría conducir a una identificación temprana de fenómenos transitorios (como, por ejemplo, supernovas) y a su seguimiento usando otros telescopios robóticos.

RESULTADOS RELEVANTES

Son todavía los primeros tiempos de SuperWASP, pero incluso con solamente una fracción de los datos de los primeros años reducida con precisión suficiente como para detectar tránsitos de exoplanetas ya se dispone de un número de candidatos genuinos. Estos objetos son lo suficientemente brillantes como para que exista información disponible en los catálogos (por ejemplo, USNO, 2MASS, etc) que ha sido vital para una primera etapa de eliminación de estrellas hospedadoras inviables. La siguiente etapa del seguimiento implica la obtención de espectroscopía con el WHT y, posteriormente, fotometría multicolor detallada del tránsito y espectroscopia orbital.

Lo que ya está claro es que SuperWASP descubrirá una enorme cantidad de estrellas variables (sobre todo pulsantes y binarias eclipsantes) y añadirá una gran cantidad de ellas que añadir a aquellas conocidas actualmente.

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