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QUÉ ES UN COMETA
ÚLTIMOS COMETAS DEL SIGLO XX

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Los cometas son «bolas de nieve sucia», que habitan en los confines del Sistema Solar, en una gigantesca envoltura compuesta por la Nube de Oort y el Cinturón de Kuiper, que probablemente se formó, junto al resto de nuestro Sistema Solar, hace unos 4.500 millones de años. Sometidos a la fuerza de la gravedad, como cualquier objeto del Universo, de vez en cuando sucede que choques entre ellos o el «tirón gravitatorio» de una estrella cercana son capaces de arrancarlos de su nube precipitándolos hacia el Sol. Una vez iniciado el viaje, nuevos encuentros gravitatorios definirán su órbita. Una órbita parabólica o hiperbólica (ambas curvas abiertas) significa que el cometa caerá hacia el Sol, lo rodeará y se alejará de él para no volver nunca más. Una órbita elíptica (curva cerrada) nos indica que el cometa volverá y, cuanto menos alargada sea la elipse, menos tiempo tardará en hacerlo.

Pero, también puede ocurrir, que el cometa no sobreviva a su encuentro con el Sol, como ha sido el caso del cometa ISON.

 

Ampliar: Nube de Oort y Cinturón de KuiperLa nube de Oort y el cinturón de Kuiper.

El gráfico no está a escala y los colores se han usado sólo para diferenciar: El Cinturón de Kuiper en rojo y la Nube de Oor en azul.
Imagen ampliable, jpg 100Kb

Distancia del Sol al Cinturón de Kuiper: entre 30 UA y 12.000 UA (la capa exterior del Cinturón de Kuiper limita con la capa interior de la Nube de Oort). (En la imagen se ha representado en color rojo.)
Distancia del Sol a la Nube de Oort: entre 12.000 y 150.000 UA (la capa exterior de la nube de Oort, al contrario que la del cinturón de Kuiper, es bastante irregular, debido a que el dominio gravitatorio del Sol es menor en las direcciones de estrellas cercanas). (En la imagen se ha representado en color azul.)
Distancia media de la Tierra a Plutón: 40 UA
Distancia de la Tierra a la estrella más cercana: aproximadamente 275.000 UA.
1 UA = 150 millones de km (distancia media de la Tierra al Sol).

ÚLTIMOS COMETAS DEL SIGLO XX

María C. Anguita (IAC)

 

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